Camping is aan het veranderen

door René Schrier 

De camping is aan het veranderen. 

Het chalet neemt de plaats in van de traditionele caravan of tent. 
Luxe optrekjes die meer weg hebben van een huisje dan van een caravan. Oké, er zitten wielen onder, maar erg ver rijden zullen de chalets niet. De afmeting is 4,5 bij 10 meter. 
Mensen willen meer luxe, ook op vakantie. Een eigen toilet en badkamer is heel wat prettiger dan in de rij staan bij de gezamenlijke douchegelegenheid. En daar hebben ze best wat voor over. 
Steeds meer Zeeuwse campings laten chalets neerzetten. En de service voor de gasten gaat ver. Als ze 's morgens vers brood willen kan dat aan het chalet geleverd worden. Wifi is natuurlijk standaard, evenals kabeltelevisie en er zijn zelfs campings waar je een boodschappenlijstje naartoe kunt mailen, zodat de spullen klaar staan als je in het chalet aankomt. De camping heet niet langer camping, maar voortaan vakantiepark. 

Eigenaar René Melis van Vakantiepark de Meerpaal te Zoutelande heeft de stap gezet. Hij heeft gebruikgemaakt van de laatste ruilverkaveling opWalcheren om de camping te kunnen uitbreiden. Een jarenlang durend proces was dat. 
Sinds zijn vader met de camping begon zat die als het ware opgesloten, omdat rondom terreinen en bossen van Staatsbosbeheer lagen. Na grondruil in het kader van de ruilverkaveling kon aan die situatie een eind worden gemaakt en ontstond ruimte voor uitbreiding. En de herinrichting van de camping is nog niet helemaal klaar. Momenteel wordt de laatste hand gelegd aan de inrichting van het oude campinggedeelte. Melis liet in 2008 in één keer 74 chalets neerzetten. ,,Het was een gok, een miljoeneninvestering. Maar ik ben blij dat we dat toen gedaan hebben. Nu zou de bank misschien niet meer zo makkelijk meewerken. En er op terugkijkend kan ik wel zeggen dat het een goede stap is geweest.'' 

Niet dat de traditionele kampeerder niet meer welkom is op de Meerpaal. Ongeveer eenderde van de camping is ingericht voor deze categorie, het zogenaamd toeristisch kamperen. Daarbij is het wel zo dat deze kampeerders kunnen kiezen uit een traditionele staanplaats of een zogenaamde comfortplaats. Dat laatste wil zeggen: een plaats voorzien van een eigen toilet- en badruimte waar ook afgewassen kan worden. 
Melis: ,,Jaren geleden, zo rond 2006, hebben we eens nagedacht over de toekomst. Ik zag vooral opWalcheren het kamperen bij de boer enorm opkomen. En zeker toen die kampeerboeren toestemming kregen het aantal staanplaatsen uit te breiden dacht ik: dat gaat de verkeerde kant op. 
Straks hebben we opWalcheren een overcapaciteit. Na veel wikken en wegen hebben we toen voor de chalets gekozen, vanuit de gedachte dat de minicampings ons daarmee niet konden beconcurreren.'' 
Met hun 55 vierkante meter hoeven de chalets van Melis niet onder te doen voor kleine huisjes. Qua prijs liggen de grootste chalets (zespersoons) op rond de 300 euro in het naseizoen tot 1000 euro per week in het hoogseizoen. Een flinke stacaravan kost nu ongeveer 800 euro per week aan huur in het hoogseizoen, schat Melis in. Bij de keus voor het ontwerp is geprobeerd de chalets zo veel mogelijk een landelijk, liefst Zeeuws karakter te geven. Zo kwam Melis op gepotdekselde chalets met rode daken. 

En een beetje op aandringen van zijn vrouw kwam er ook een aantal hotelchalets. Dat zijn twee hotelkamers onder één dak, in de vorm van een chalet, die voor minstens twee nachten gehuurd kunnen worden. De huurders kunnen kiezen uit twee verschillende typen, het ene wat luxueuzer (voorzien van hemelbed) dan het andere en te vergelijken met een studio. 
De chalets trekken wel ander publiek, heeft Melis gemerkt. De huurders van de chalets, en dat geldt ook voor de hotelsuites, zijn wat kritischer dan de doorsnee kampeerder. Maar het gaat goed. Het aantal boekingen ligt nu alweer 18 procent hoger dan vorig jaar om deze tijd. Melis: „Het is een goede stap geweest." 
Op de plek waar ooit de ouders van René de camping begonnen, tegenwoordig Hof Zoutendaele genaamd, staan nu ook chalets. Die zijn te koop. Dat wil zeggen de chalets, niet de grond waar ze op staan. Die huur je. Ook daar is veel belangstelling voor, vertelt Melis. Het zijn allemaal concepten die elkaar aanvullen op de Meerpaal. 


Vakantiepark de Meerpaal in Zoutelande. foto Lex de Meester